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Moby Grape

MOBY GRAPE





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Si hubiera que buscas un germen iniciador de lo que luego fue Moby Grape, tendriamos que establecer inevitablemente dos ramas: Jefferson Airplane y The Frantics. La primera banda, por ser en la que Skip Spence tocó la bateria hasta que se largó tras la publicación de su primer disco, y la segunda, por ser en la que Jerry Miller militaba como guitarrista, junto al que tambien seria bateria de los Grape, Don Stevenson. Obviamente, hay mas ramificaciones previas a la aparición de este grupo, pero las de mayor peso especifico, sin duda, son estas dos. Merece la pena hacer una especie de prólogo a lo que fue la formación de Moby Grape para conocer un poco la influencia de los citados grupos en dos de sus componentes fundamentales. En el verano de 1965, Jefferson Airplane despide al que era su bateria hasta ese momento, Jerry Peloquin. Su puesto seria cubierto por un músico que no era precisamente un experto a las baquetas, sino mas bien un incipiente y prometedor guitarrista ritmico. Se trata de Skip Spence, al que Marty Balin conoció en el club The Matrix. Empecinado en que Skip podia ser el bateria ideal para los Airplane, Marty lo convenció de que ocupara dicho puesto, ya que como guitarrista no tenia hueco en la banda. Spence aceptó el trabajo y de inmediato se puso a tocar la bateria, consiguiendo una destreza considerable en poco tiempo. Asi grabó el primer disco con la banda de Balin: 'Jefferson Airplane Takes Off', que fue lo primero y último que Skip hizo con ellos, ya que al poco se largó a Mexico sin decir nada a la banda de la que por aquel entonces formaba parte. Su puesto fue cubierto inmediatamente por Spencer Dryden y los caminos de Jefferson Airplane y Skip Spence se separaron para siempre, si bien en su tormentosa y dificil mente quedó tambien para siempre la impronta de la psicodelia, la cual lo acompañaria hasta el fin de sus dias. Jerry Miller, por su parte, fue reclutado por The Frantics para sustituir a Joe Johansen, que era su guitarrista . Alli coincidió con Don Stevenson. Cuando esta banda se estableció en San Francisco, Bob Mosley, un bajista que habia trabajado con ellos durante un corto espacio de tiempo, reclutado por la propia formación, le propuso a Miller y a Stevenson formar un nuevo grupo con unos tipos que habia conocido en Los Angeles (se trataba de Peter Lewis y Matthew Katz), ya que necesitaban un bateria y un guitarrista. De esta forma nació el embrión de lo que posteriormente seria Moby Grape. En seguida contactaron con Peter Lewis, que habia coincidido con Spencer Dryden en Los Angeles y habia formado parte de una banda llamada Peter And The Wolves. Y es aqui donde entra en accion la figura de Matthew Katz, manager de Jefferson Airplane y autentico catalizador en este proceso de union entre los que serian miembros de la nueva formación. El seguia en estrecho contacto con Skip Spence, ademas de con Peter Lewis, por lo que en cuanto conoció al resto de músicos, hizo todos los esfuerzos necesarios para que Spence y los demas Ilevaran a buen puerto la nueva banda que estaban formando. Sin embargo, no todos veian con buenos ojos ser compañeros de Skip, como nos relata el propio Jerry Miller: "Spence era un tío demasiado loco, incluso en aquella epoca. Cuando lo conocimos por primera vez parecia un poco enloquecido. Se reia de forma histerica cuando le daba la gana, pero tocaba la guitarra ritmica de forma excelente. Tocaba mejor que nadie que hubiera escuchado nunca. Cuando los cinco nos pusimos a tocar juntos, era innegable que sucedia algo magico". Asi pues, fue esta magia, esta compenetración, lo que hizo que Moby Grape surgiera en la mente de estos cinco compañeros de viaje. La labor de Katz, decididamente fundamental en aquel momento, contrastaria con los problemas legales que posteriormente provocaría este hombre, que fueron en buena medida los responsables de que Moby Grape jamas Ilegaran hasta donde les hubiera correspondido por meritos musicales. Pero en esos momentos, la semilla del grupo estaba ya creada y solo faltaba que la gente descubriese de lo que eran capaces. Y en esa ocasión, por primera y quizas última vez, Moby Grape habian tenido la suerte de su lado. El propio Jerry Miller comenta la importancia de los Grateful Dead en la genesis de Moby Grape, fundamentalmente por darles la oportunidad de tocar juntos ante una audiencia y, de alguna forma, "tutelarlos" durante un periodo de tiempo cuando aún ni siquiera se Ilamaban asi. Todo ello sucedió antes de conocer a Skip Spence, por lo que falta un ingrediente muy importante en esta historia de cómo Moby Grape surgió y se dio a conocer al mundo. Ese ingrediente, como en tantas otras ocasiones, esta protagonizado por The Byrds, una de las bandas mas influyentes de la historia del rock. Fue tras escucharlos a ellos, y tambien, aunque desde otra perspectiva, a BuffaloSpringfield, que Miller y los demas empezaron a plantearse la conveniencia de tener tres guitarristas, pero igualmente influyó la irrupción de los Byrds en el hecho de que por primera vez se planteasen tambien tocar temas propios en lugar de versiones. De esta manera se produjo el encuentro con Skip Spence y la formación de lo que seria Moby Grape quedó definitivamente establecida. Moby Grape comenzaron a tocar en todos los sitios que les ofrecian la oportunidad de hacerlo. Una de esas actuaciones les conduciria por el camino correcto que tendria que terminar en la grabación de su primer album. Todo sucedió en octubre de 1966, en un club llamado The Ark, en Sausalito, en el cual los Grape tocaban como teloneros de una banda llamada John Kay's Sparrow, que no era sino el grupo en el que John Kay hacia sus primeros 'pinitos' antes de abandonarlo y formar Steppenwolf. El caso es que los Sparrow estaban controlados por David Rubinson, productor que formaba parte de la nómina de Columbia Records. Cuando David les vio tocar en el citado club, sencillamente se quedó boquiabierto, tal y como el mismo reconoció posteriormente: "Me quede completamente abrumado". Su opinion al respecto de lo que fue el grupo aún va mas lejos, no dudando en afirmar cosas como: "Eran la mejor banda americana que jamas haya visto y todos eran grandes compositores". Rubinson no perdió el tiempo y de inmediato estableció contacto con el grupo, consiguiendo convencerles para desplazarse a Los Angeles y grabar dos demos. Asi pues, en enero de 1967 Moby Grape graban los temas 'Indifference', compuesto por Skip Spence, y 'Loopee', cuyo autor es Peter Lewis. Este último no apareceria en su debut discografico, aunque si lo haria en la reedición que se hizo en 2007 con motivo del 40 aniversario del lanzamiento del mismo. Tambien apareció en el disco de 1969, 'Truly Fine Citizen', que ya no estaba protagonizado por la formación completa de los Grape, reducida para entonces a trio. La canción es una pieza con un sabor folk rock muy agradable. Una bonita composición de amor que ya muestra el estilo country que protagonizaria buena parte de la producción musical de Moby Grape. Esta grabación llevó a que la banda firmase un contrato con la discografica Columbia, consiguiendo esta compañia apuntarse un buen tanto frente a dos de sus mas acerrimas competidoras, Atlantic y Elektra, que tambien seguian al grupo y querian tenerlo en sus nóminas. De hecho, el propio Rubinson lo reconoce sin ningún tipo de dudas: "Elektra me ofreció un buen trabajo allí a traves de Jac Holzman. El único requisito era que Moby Grape firmaran con ellos tambien". Finalmente la historia fue la que fue y el tanto se loapuntó Columbia, aunque los reditos del contrato no eran los esperados, pero en ese momento, con una banda repleta de calidad y con un potential de crecimiento tan alto, el negocio parecia redondo para la discogrifica. La ineptitud de este sello, la ambición de Matthew Katz y la propia inestabilidad y mala suerte del grupo se encargarian de mandar al garete una carrera que podria haber sido tan brillante y apoteósica como la de cualquiera de las otras grandes bandas contemporaneas que si llegaron a lo mas alto. Pero antes de que eso sucediera, Moby Grape tuvo tiempo de realizar un album sencillamente magico, el que para muchos criticos fue el disco de debut perfecto, sobre todo si tenemos en cuenta la epoca y el contexto en el que se publicó. En marzo de 1967, Moby Grape se traslada a Los Angeles para grabar suprimer disco. Para entonces, su estilo estaba mas o menos definido, siempre dentro de la psicodelia, pero mezclando diversas raices musicales: folk, country, rock, soul, algo de jazz y rhythm and blues. Esta peculiar mezcla era algo lógico si tenemos en cuenta la heterogenea procedencia de sus componentes y, por tanto, la diversidad de aportaciones musicales de los mismos. Si ademas, sucede que los cinco eran capaces de cantar y de componer de forma magistral, el combinado esta listo para ser servido. Aunque la sombra de Buffalo Springfield era muy alargada en aquellos tiempos (los Moby Grape eran buenos amigos de ellos), llegando incluso a ser considerados los Grape como unos simples secundarios de lujo de aquellos, la realidad era que las potencialidades de unos y otros eran similares, siendo solamente la suerte y la propia inestabilidad interna de Moby Grape los factores que evitaron una competencia en igualdad de condiciones. Por otro lado, aunque la influencia musical de Buffalo Springfield era evidente y amplia mente reconocida por Miller y compañia, el abanico de sonidos de estos era mucho más amplio y atractivo que el de la banda de Stills, Furay, Young, Palmer y Martin. Columbia, sin embargo, no estaba dispuesta a esperar, sino que se mostraba avida por cosechar un exito inmediato con su mas reciente fichaje. Esta precipitación por parte de la compañia contribuiria al desastroso final al que Ilegaria su flamante nueva banda, pero esto lo analizaremos un poco mas adelante. Lo que ahora nos ocupa es ese prodigioso album de debut, que en 1967 cautivaria a critica y público a partes iguales. El disco se grabó en apenas tres semanas, consiguiendo reflejar de forma totalmente fidedigna las cualidades de Moby Grape como banda de directo, pero al mismo tiempo capturando dicha esencia y logrando que no desentonase en absoluto con lo que es un album grabado en un estudio. Las guitarras sonaban muy espontaneas, con practicamente ningún tipo de efecto en su sonido. Esa conjunción de tres guitarras sonando libres de cualquier tipo de efecto es, en cierto modo, to que le da una personalidad caracteristica a la musica que nos ofrecieron en sus discos, y mas concretamente en su debut. Una de las cosas que se pueden apreciar en este primer trabajo de Moby Grape es la efectividad e importancia del binomio Miller-Stevenson, que firma cinco de las canciones del disco: 'Hey Grandma', 'Changes', 'Ain'tNo Use', 'Someday' y '8:05'. Pero, lejos de constituir este detalle un signo de preponderancia, es mas bien el resultado de un proceso espontaneo de composición. Jerry Miller nos lo explica: 'Trabajabamos de forma muy espontanea. Cogiamos una grabadora y nos sentabamos alrededor de ella, intentando añadirle lo que podiamos de cada uno a las canciones de las demos, sin tener que decir que quisieramos un cuarto de porcentaje de las mismas". Semejante armonia creativa se refleja a la perfección en el resultado final, que es un compendio de canciones con un equilibrio muy aquilatado a la vez que envidiable, navegando a traves de la psicodelia desde perspectivas diferentes y enriquecedoras. Ningún otro grupo ha conseguido jamas grabar un disco de debut tan versitil, agradable y coherente como el que Moby Grape publicó en 1967. 'Moby Grape' es un album que refleja la compenetración, el hermanamiento de una banda con mucha carretera a sus espaldas, con muchos conciertos de experiencia. Son cinco músicos capaces por si solos de crear algo grande, pero que en lugar de buscar lucimientos individuates, se sacrificaron por el bien colectivo. De esta loable actitud surgió un disco imprescindible en la historia del rock, una autentica obra maestra de la psicodelia y, por extension del rock americano. 'Moby Grape' se publicó en junio de 1967, en los inicios del verano del amor, con todos los ingredientes necesarios para convertirse en un disco exitoso y rompedor. De hecho, la critica de inmediato se percató de su calidad y de lo que atesoraba, considerandolo, como ya hemos dicho, uno de los pocos debuts perfectos en la historia del rock. Desgraciadamente, la torpeza y las prisas de Columbia desintegraron en muy poco tiempo las posibilidades del album para llegar a lo mas alto de las listas de ventas y conseguir una rentabilidad económica suficiente y necesaria para consolidar la carrera de Moby Grape. En una decisión que la historia ha demostrado haber sido, como minimo, torpe hasta lo inimaginable, Columbia publicó cinco singles de este LP practicamente al unisono, con lo cual se puede decir que la casi totalidad del mismo estaba disponible en el mercado si se adquirian esos singles, ya que las caras B estaban protagonizadas por canciones que tambien aparecian en el album. Esto, siendo negativo de cara a las ventas del LP, lo fue aun mas en lo referente a la consecucion de un hit single, algo que Moby Grape no pudo lograr, ya que al salir publicados practicamente a la vez, ninguno de ellos tuvo el tiempo necesario como para convertirse en un exito de referencia en las emisoras de radio o en las tiendas de discos. Sencillamente la gente no sabia cual era el single por el que el grupo o la discografica apostaban para promocionar su música y, en consecuencia, se desaprovechó el tick comercial que podian haber tenido de haber sido publicados mas espaciados en el tiempo. Un desastre de proporciones epicas que dinamitó de forma irreparable la trayectoria musical de una de las mejores formaciones de la historia del rock. Desgraciadamente para la banda, lo contado hasta aqui no seria su único problema. Como novatos que eran, cometieron el error de conceder los derechos legales sobre el nombre Moby Grape a su manager, Matthew Katz. En un principio, el contrato en el que figuraba la cesión del nombre del grupo y de sus derechos a su representante, recogia que Katz solo podia utilizarlo en beneficio de la banda, pero pronto se vio que la ambición del manager no tenia límites y que realmente deseaba acaparar todo el beneficio que pudiera reportar su utilización. Katz, en lo que fue una dejación absoluta de sus mas elementales obligaciones como manager, acumuló errores uno tras otro, ensuciando el nombre de la formación allí por donde el pisaba. Valga como ejemplo el hecho de que la banda perdió una sesión de fotos para la revista Look Magazine (una de las grandes de la epoca), sencillamente porque Matthew se habia equivocado al apuntar la hora de la sesión. Esto se repitió muchas veces, incluso en conciertos, presentandose en varias ocasiones el grupo a tocar con bastantes horas de retraso por culpa de la negligencia de su manager, que ni siquiera habia prestado atención al horario correcto. Errores injustificables como los descritos, debidos a una total dejación de funciones por parte de Katz, Ilevaron a la banda a prescindir de el y, en consecuencia, a una interminable espiral de conflictos legales, en un intento de desprenderse del lastre que este hombre suponia para su carrera musical. Por si esto fuera poco, los flirteos de tres miembros con chicas menores de edad dañaron aún mas su imagen, además de reportarles serios problemas legales que aumentaron el quebradero de cabeza en el que se habia convertido el futuro de Moby Grape. Pero los problemas con su manager repercutieron tambien en lo estrictamente musical, puesto que las disputas entre Katz y la banda tenian efectos devastadores sobre la proyección de la misma. Asi, por ejemplo, Moby Grape actuaron en el Monterey Pop Festival a mediados de junio de 1967, pero por culpa de esos problemas citados con su manager, su actuación y su nombre no fueron incluidos en la pelicula quese filmó sobre dicho evento. Matthew Katz pedia un millón de dolares por la actuación del grupo en el festival y presionó enormemente a la organización del mismo, asi que finalmente los promotores cambiaron el dia y hora de su actuación, pasando de haber podido tocar el sabado por la noche, abriendo para Otis Redding, con todo abarrotado, a ser desplazados al viernes por la tarde, al comienzo del festival, cuando no habia casi nadie para escucharlos, todo por culpa de la desmedida ambición de un manager que velaba mas por sus propios intereses que por los de la banda que representaba. En semejante contexto fue afrontada la grabación y publicación de su segundo disco, el cual resultó ser una de las decepciones mas grandes en la historia del rock, sobre todo a tenor de las esperanzas depositadas en el tras escuchar su debut. Por si fuera poco, Skip Spence fue empeorando psicológicamente, hasta el punto de enfrentarse con sus propios companeros y terminar por abandonar Moby Grape tras la publicación de su segundo trabajo. La anecdota de su intento de agresión con un hacha nos la recuerda el propio Jerry Miller: "Skippy cambió radicalmente cuando estabamos en Nueva York. Habia gente alli que estaba introduciendose en el mundo de las drogas duras, con un tipo de vida muy jodido y mierdas asi. El se dejó llevar por ese tipo de gente. Eran muy extraños, con pintas nazis. Skippy desapareció por un tiempo y la siguiente vez que le vimos se habia afeitado la barba, Ilevaba una chaqueta negra de cuero, con cadenasy una pinta de pistolero absurda. No se a que demonios estaba enganchado, pero fuese lo que fuese, lo golpeó muy duro en su cerebro. Lo siguiente que recuerdo es a él, con un hacha, golpeando mi puerta en el Albert Hotel. En recepción dijeron que ese tío loco habia intentado cortarle la cabeza con un hacha al portero del hotel". Skip Spence fue diagnosticado de paranoia esquizofrenica y fue despedido de la banda, pero no seria esta la única perdida. Bob Mosley dejó tambien el grupo para ingresar en los marines en 1969, certificando asi la muerte de la banda a nivel musical. Con la espada de Damocles que suponia la amenaza de Matthew Katz de denunciarlos si alguna vez utilizaban el nombre de Moby Grape, el futuro del grupo quedaba definitivamente abortado. Solo despues de tres decadas de batallas legales, en 2006, la banda consigue recuperar los derechos legales sobre su nombre, pero para entonces ya era demasiado tarde y el tren del exito y la fama habia pasado desde hacia mucho tiempo. A pesar de la mala suerte y de sus multiples problemas de todo tipo, Moby Grape ha terminado siendo reconocida como banda de culto, fundamental e inspiradora para multitud de artistas, entre los que podemos citar a los Eagles, Pretenders, e incluso el mismisimo Robert Plant, de Led Zeppelin, que llegó a declarar que se convirtió en cantante porque queria cantar en Moby Grape. Gran cantidad de artistas importantes en el mundo del rock han reconocido su admiración por los Grape e incluso la influencia que esta banda ha supuesto en sus respectivas carreras musicales. Citaremos algunos como muestra de lo dicho: Al Kooper: "La única banda de San Francisco que significaba algo para mi fue Moby Grape". Lou Reed: 'Todas las bandas de San Francisco me la traen floja. Todas, menos Moby Grape". Robert Plant: "Jerry Miller y los Moby Grape han sido una de las influencias mas importantes para Led Zeppelin". Eric Clapton, en su primera visita a Estados Unidos:"Jerry Miller es el mejor guitarrista del mundo". Igualmente, muchas bandas han hecho versiones de temas de Moby Grape, entre las que podemos citar a The Move, Black Crowes, Mick Ronson, The Flamin' Groovies, Grateful Dead o el mismisimo Robert Plant. Sirva, pues, para reivindicar la calidad y la valia musical de un grupo tan desafortunado como genial, que siempre mereció mucha mas suerte que la que tuvo.





Discografia:

1967- Moby Grape
1968- Grape Jam
1968- Wow
1969- Moby Grape '69
1969- Truly Fine Citizen
1971- 20 Granite Creek
1978- Live Grape
1984- Moby Grape '84
1988- The Melvilles